A su servicio: los robots japoneses salen de la fábrica.

A su servicio: los robots japoneses salen de la fábrica.

Las máquinas inteligentes asumen el trabajo sucio en oficinas y centros comerciales

TOKIO: cuando los empleados de Mitsubishi Estate comienzan a regresar a casa temprano en la noche, los robots se preparan para el trabajo.

Whiz, una nueva máquina de limpieza desarrollada por SoftBank Robotics, comienza a aspirar los pasillos de las oficinas de la compañía de bienes raíces en Tokio. Una vez que un guía humano lo pone manualmente en un curso deseable, el limpiador de pisos puede repetir el camino por sí mismo usando sensores y cámaras. También viene equipado con una tarjeta SIM que envía datos a Brain, una startup de inteligencia artificial de EE. UU. Que actualiza el software para que pueda evitar a los humanos y los obstáculos.

Mitsubishi Estate, el mayor desarrollador de bienes raíces de Japón, es una de las empresas que están adoptando robots de servicio en rápido crecimiento. Si bien los robots se han utilizado durante mucho tiempo en las fábricas japonesas para reducir costos, ahora están saliendo de la fábrica y se dirigen a oficinas, hoteles y restaurantes.

En los últimos meses, se han instalado robots de limpieza autónomos en centros comerciales de las prefecturas occidentales de Hiroshima y Hyogo, así como en la estación de Osaka. Izumi Techno, que tiene cinco robots trabajando en Hiroshima y otras áreas, dice que puede desplegar 200 en los próximos cinco a 10 años.

Se prevé que el mercado de robots en el sector de servicios de Japón se multiplicará por diez entre 2015 y 2035 a 4,9 billones de yenes ($ 44,6 mil millones), según estimaciones de la Organización de Desarrollo de Tecnología Industrial y Nueva Energía, un think tank respaldado por el gobierno. A ese ritmo, superará fácilmente al mercado de robots de fabricación, que se espera alcance los 2,7 billones de yenes para 2035.

«Durante el año pasado, realmente hemos visto a la primera generación de robots con los que no es divertido jugar pero que en realidad pueden sustituir al trabajo humano», dijo Ichitaro Shibuya, gerente principal del departamento de administración de edificios de oficinas de Mitsubishi Estate. «Para limpiar pasillos, los robots ya pueden reemplazar el 80% de la carga de trabajo».

Mitsubishi Estate demostró el robot autónomo de limpieza Softbank «Whiz»

Mitsubishi planea desplegar robots Whiz en edificios de oficinas, aeropuertos y otras instalaciones comerciales. La compañía también está probando un robot de vigilancia desarrollado por Seqsense, una empresa emergente de Tokio, que puede moverse por sus instalaciones, tomar fotos de personas y enviarlas a un equipo de monitores.

En Japón, una grave escasez de mano de obra y el envejecimiento de la población están llevando a las empresas a adoptar robots para trabajos físicamente difíciles como la limpieza. Las empresas de limpieza y los despachadores de guardias de seguridad están trabajando con grupos de mano de obra especialmente poco profundos. En noviembre, hubo más de dos vacantes para cada solicitante en la industria de la limpieza. En seguridad, la proporción es de 8 a 1. El promedio de la industria es de 1.6, según el Ministerio de Salud, Trabajo y Bienestar.

Los robots de limpieza han existido durante años, pero muchos están infrautilizados porque requieren ingenieros dedicados para manejar tareas como el mapeo de rutas y las actualizaciones de software, dijo un gerente de SoftBank Robotics. Sin embargo, la última generación de robots se centra en funciones simples que también reducen la potencia de cómputo y ahorran la vida útil de la batería. El robot SQ2 de Seqsense dura seis horas, el tiempo suficiente para trabajar en un turno nocturno.

El costo también es un factor. Los robots de Whiz arriendan por 25,000 yenes ($ 230) al mes. Cada uno puede limpiar 500 metros cuadrados por hora. Así que su «costo laboral» es menor que el de un humano. Seqsense aún no ha anunciado un precio final para SQ2, pero dice que alquilar uno costará menos que contratar un guardia de seguridad, que puede costar hasta 600,000 yenes por mes si se toman en cuenta los seguros y los costos de contratación y capacitación.

Las empresas están intensificando su búsqueda global de servicios robóticos, y algunas esperan influir en cómo se desarrollan sus propias industrias. Takenaka, una de las compañías de construcción más grandes de Japón, recientemente celebró su primera conferencia de robots de construcción en Silicon Valley en un esfuerzo por atraer nuevas empresas de vanguardia allí.

Japón es el mayor productor mundial de robots industriales. Pero en 2018 estaba detrás de EE. UU., Alemania, Francia y China en número de fabricantes de robots de servicio, según la Federación Internacional de Robótica. «Los tres factores clave en los robots industriales son la precisión, la velocidad y la durabilidad», dijo Morten Paulsen, analista de CLSA en Tokio, un grupo institucional de corretaje e inversión. «Para los robots de servicio, son seguridad, costo y facilidad de uso. La propuesta de valor es muy diferente».

Los robots de servicio se verán muy diferentes de las máquinas humanoides amadas por los japoneses. SoftBank’s Pepper, el robot infantil lanzado en 2015 con gran fanfarria y diseñado para interactuar con humanos, aún tiene que demostrar su utilidad práctica.

«Muchos ingenieros de robots en Japón crecieron soñando con ‘Astro Boy’ y ‘Mobile Suit Gundam’ pero no piensan en cómo serán útiles para la sociedad», dijo Yoji Kuroda, cofundador de Seqsense. «Los robots son inútiles a menos que realmente puedan trabajar, y algunos [ingenieros] están empezando a darse cuenta de eso».

La industria de los robots de Japón también está paralizada por una escasez de capital de riesgo. Pasaron años antes de que Seqsense pudiera obtener fondos. Finalmente, el año pasado, Mitsubishi Estate llegó con 500 millones de yenes ($ 4.5 millones). En comparación, la empresa china UBTech Robotics en mayo recaudó $ 820 millones de Tencent Holdings y otros inversionistas.

Entre los cinco principales mercados de robots de servicios, Japón tiene la porción más pequeña de nuevas empresas, una señal de escasez de fondos.

A pesar del rápido desarrollo de la inteligencia artificial, los robots autónomos permanecen en su infancia. En un reciente evento mediático, Whiz falló varias veces porque los movimientos de la multitud hicieron que el robot se detuviera. En el hotel Henn-na, los recepcionistas de robots reciben a los huéspedes. Pero el operador del hotel, la agencia de viajes HIS , ha estado reduciendo el número de estos trabajadores mecánicos de recepción porque han demostrado que no están a la altura del trabajo.

Los analistas dicen que los robots de servicio serán un indicador de la competitividad de los países en campos como los drones de entrega y los autos que conducen por sí mismos. La competencia implicará innumerables obstáculos. El despliegue de robots de limpieza autónomos en las aceras, por ejemplo, alimentará las discusiones sobre el marco regulatorio para garantizar la seguridad humana.

Whiz solo reemplaza las tareas más mundanas por ahora, pero puede indicar el comienzo de una transformación radical.


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